¿Cómo se identifican las radioayudas?

Recuerdo que cuando estaba haciendo el curso de piloto comercial en Fort Worth, los aviones que volaba eran totalmente convencionales. Por no tener no tenían ni GPS. Cuando se volaba una radioayuda, como un VOR, por ejemplo, se tenía que identificar la estación a través del código Morse audible en la radio. El proceso era sencillo. Se miraba en las cartas de navegación, se sintonizaba la radio con la frecuencia apropiada y se escuchaba el código a base de puntos y rayas. En realidad no nos sabíamos el código Morse, sólo cotejábamos que los puntos y rayas fueran los correctos. Debajo se puede ver un ejemplo de una carta de navegación VFR. El VOR de Cayo Largo tiene una frecuencia (112.1), un código de tres letras (UCL) y una señal de audio en Morse de las tres letras: U = ··─ C= ─·─· L= ·─··


En las antiguas radios Bendix King "de toda la vida" que equipaban mi avión las cosas había que hacerlas manualmente.

Hoy en día mucha gente me pregunta si esta operación está automatizada o todavía se tiene que identificar la estación con el audio. La respuesta es que depende del avión. Esta operación normalmente está automatizada en los modernos sistemas de aviónica, pero a veces es legalmente necesario seguir identificando la estación porque el sistema no está certificado/autorizado. Un piloto de un A320, por ejemplo, no necesita hacer esta operación. La radio de este avión tiene la función auto-decoding y se encuentra certificada. Los sistemas de aviónica modernos, como en los E-Jet, descifran la identificación del audio y la señal se envía directamente  de forma digital al bus de salida de datos. Estos datos se muestran en la pantalla de navegación junto con la frecuencia. Debajo se puede  ver un ejemplo en el simulador del FMS.


En los modernos sistemas FMS si no nos acordamos de una frecuencia en particular, se puede incluso introducir la identificación de tres letras en la unidad MCDU y automáticamente nos da la frecuencia y toda la información relevante. También nos indica si existe más de una estación con el mismo ID y sitúa la primera de la lista como la más cercana a la posición del avión. Esto es normal hoy en día, pues los aviones van equipados con sendas bases de datos, que incluyen todas las radioayudas disponibles. Debajo se puede ver un sistema Garmin 1000 y la situación de las radios.


En cualquier caso es muy importante comprobar que el sistema tiene en la base de datos la estación correcta. Esa precisamente fue la causa del horroroso accidente del vuelo 965 de American Airlines

Técnicamente, las modernas estaciones VOR que cumplen con los estándares ARINC 711 (protocolo que define como debe ser un receptor VOR), emiten la identificación (ID) de la estación de tierra en códigos llamados etiquetas en terminología ARINC 429 (protocolo que define como es la comunicación entre elementos de aviónica en el avión).  

Dado que todas las radios modernas están basadas en DSP (digital signal processor), la detección y decodificación de los tonos de audio es una cosa bastante sencilla. En cualquier caso, las radios también proporcionan una salida de audio analógica, por lo que la tripulación puede también seleccionar la radio VOR en el panel de audio y escuchar el código Morse si lo desea. El ILS es similar a lo que ocurre con el VOR. 

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