sábado, 25 de abril de 2015

Historia de la aviación: ¿Quién fue Cavedish?



El físico y químico británico Henry Cavendish (1731-1810) fue lo que se dice coloquialmente "un figura". Nacido noble en el seno de una familia de duques. Heredó una gran fortuna y fue educado en la Universidad de Cambridge. destacó por ser un alumno aplicado, muy tímido, y encerrado en su mundo, sus profesores solían decir que siempre estaba en la luna, aunque en realidad se dedicaba a razonar y reflexionar sobre diversos temas científicos. 

Durante toda su vida intentó evitar el contacto con la gente, especialmente con las mujeres (con quién nunca hablaba). Murió a los 79 años en soledad a petición propia.

A Cavedish solo le importaba la ciencia y llevó a cabo multitud de experimentos teóricos y prácticos en su casa de Londres. Lo único que le motivaba era la curiosidad y le daba igual lo que pensaran los demás o el beneficio que pudiera sacar el resto de la humanidad de sus estudios. Personalmente el individualismo es una actitud filosófica que admiro y que fue magníficamente llevada a la pantalla por King Vidor basándose en la novela "The fountainhead" escrita por Ayn Rand.

Muchos de los resultados de Cavendish se concocieron despues de su muerte, esto fue precisamente lo que ocurrió con sus estudios sobre la electricidad. Cavedish es especialmente conocido por sus investigaciones en la química del agua y del aire, y por el cálculo de la densidad de la Tierra. En química, sus primeros trabajos trataban sobre el calor específico de las sustancias. En 1766 descubrió las propiedades del hidrógeno. Su trabajo más célebre fue el descubrimiento de la composición del agua. Afirmaba que “el agua está compuesta por aire deflogistizado (oxígeno) unido al flogisto (hidrógeno)”. Es autor del tratado Factitious Airs ("Sobre el Aire Ficticio") en el que analiza la composición del aire.

Mediante lo que se conoce como ‘experimento Cavendish’, que describió en su trabajo Experiences to determine the density of the Earth (1789), determinó que la densidad de la Tierra era 5,45 veces mayor que la densidad del agua, un cálculo muy cercano a la relación establecida por las técnicas modernas (5,5268 veces). Cavendish también determinó la densidad de la atmósfera y realizó importantes investigaciones sobre las corrientes eléctricas.

Cavendish demostró experimentalmente que la ley de la gravedad de Newton se cumplía igualmente para cualquier par de cuerpos. Para ello utilizó una balanza de torsión en un famoso experimento, conocido como el experimento de Cavendish o experimento de la balanza de torsión, en el que determinó la densidad de la Tierra. A partir de su experimento, ya en el siglo XIX, fue calculada la constante universal G, que fue reconocida como una de las constantes fundamentales de la naturaleza. 

Tras su fallecimiento a los casi 80 años dejó abundantes notas, cajas repletas de experimentos de todo tipo (muchos de ellos eléctricos) y una cuantiosa fortuna. El Laboratorio Cavendish y la Cátedra Cavendish en la Universidad de Cambridge, instalados en el Departamento de Física y fundado en 1874, reciben su nombre en su honor y fueron fundados tras una importante donación de dinero por William Cavendish.

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